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Ante las lesiones y la mejora de la División Oeste de la Liga Americana, los Astros «jugaron desde atrás toda la temporada»

AP

HOUSTON (AP) — Estar a una victoria de llegar a la Serie Mundial sería considerado una temporada exitosa para la mayoría de los equipos.

No para los campeones defensores Astros de Houston, que perdieron los cuatro partidos en casa de la Serie de Campeonato de la Liga Americana ante los Rangers de Texas y se quedaron cortos en su búsqueda de un tercer viaje consecutivo al Clásico de Otoño.

“No fue un éxito”, dijo el receptor Martín Maldonado. «Creo que el éxito final es ganar la Serie Mundial, pero dimos todo lo que pudimos».

El manager Dusty Baker está orgulloso de su equipo por haber luchado durante una temporada difícil para llegar tan lejos como lo hizo.

«Superamos muchas cosas… así que uno mantiene la cabeza en alto y piensa en lo que ha logrado versus lo que ha perdido», dijo.

Después de conquistar el título de la División Oeste de la Liga Americana en las dos temporadas anteriores, los Astros pasaron la mayor parte de esta temporada persiguiendo a Texas en la clasificación. Un desmayo tardío de los Rangers ayudó a Houston y Texas a terminar con récords idénticos de 90-72, y los Astros recuperaron la división al ganar el desempate.

Los Astros vencieron a Minnesota en cuatro juegos en la Serie Divisional de la Liga Americana para llegar a la Serie de Campeonato de la Liga Americana por séptima temporada consecutiva.

Pero los problemas locales que los habían acosado durante todo el año alcanzaron su peor momento en la Serie de Campeonato de la Liga Americana, donde perdieron los Juegos 1 y 2 en casa antes de quedar a una victoria de la Serie Mundial al barrer tres juegos en Arlington.

En cambio, su pitcheo se vino abajo cuando los Astros fueron apaleados con 20 carreras en dos juegos, y su temporada terminó con los Rangers celebrando en su campo local el lunes por la noche.

«Obviamente, nos hubiera gustado hacerlo aquí, y no hay una respuesta simple de por qué no jugamos muy bien en casa», dijo el as Justin Verlander. “Simplemente apesta. Obviamente nos hubiera gustado que las cosas hubieran sido diferentes”.

Los Astros adquirieron a Verlander en julio para intentar impulsar su apuesta por repetir como campeones. El tres veces ganador del premio Cy Young dejó Houston para firmar con los Mets en la temporada baja, antes de regresar apenas unos meses después, después de que Nueva York se desvaneciera de la contienda.

Tuvo marca de 7-3 con efectividad de 3.31 en 11 aperturas de temporada regular después del canje. Verlander tuvo tres aperturas en los playoffs, obteniendo la victoria en el Juego 1 de la ALDS al lanzar seis entradas en blanco.

Cargó con la derrota por 2-0 en el Juego 1 de la Serie de Campeonato de la Liga Americana y no tuvo en cuenta la decisión en la emocionante remontada de Houston en el Juego 5.

Verlander, de 40 años, regresará el próximo año cuando le resta una temporada de un contrato de 86,7 millones de dólares que firmó con los Mets en diciembre. Nueva York está enviando poco más de $35,5 millones a Houston para cubrir gran parte del contrato de Verlander y enviaría otros $17,5 millones si juega bajo una opción de $35 millones para 2025.

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«Esa es obviamente una de las razones por las que quería volver aquí porque no estábamos preparados para el éxito sólo el resto de la temporada, sino para seguir adelante», dijo. “Todavía hay una buena ventana disponible. Pero es un poco pronto para decir que estoy emocionado por el próximo año. Todavía estoy lidiando con esto”.

Los Astros llegaron tarde para ganar la división a pesar de lidiar con una serie de lesiones. El segunda base estrella José Altuve no hizo su debut en la temporada hasta el 19 de mayo después de fracturarse el pulgar derecho en el Clásico Mundial de Béisbol y se perdió tres semanas en julio por una lesión en el oblicuo. El toletero Yordan Álvarez estuvo fuera durante seis semanas este verano por una lesión en el oblicuo.

Houston también se vio muy afectada por las lesiones de su cuerpo de lanzadores. Luis García hizo sólo seis aperturas antes de la cirugía Tommy John, José Urquidy estuvo fuera tres meses por una lesión en el hombro y Lance McCullers Jr. se perdió toda la temporada por una lesión en el antebrazo.

Baker señaló las lesiones de Houston cuando se le preguntó por qué los Astros no pudieron convertirse en el primer equipo en repetir como campeones de la Serie Mundial desde que los Yankees de Nueva York ganaron tres consecutivas entre 1998 y 2000.

«Jugamos desde atrás toda la temporada, como si fuera una rutina», dijo. “Cuando pierdes a Altuve incluso antes de que comience la temporada, él juega 80 y tantos partidos, y pierdes a Álvarez, y él juega 60 y tantos. Perdiste a García. … Perdimos a Urquidy. Y estamos ahí con un grupo de niños que no tenían mucha experiencia. … Cuando tienes jugadores jóvenes, es muy difícil”.

Baker, de 74 años, dijo el lunes que no había decidido si quiere regresar el próximo año después de concluir su cuarta temporada con los Astros. Fue contratado después de que el manager AJ Hinch fuera despedido a raíz del escándalo de robo de señales del equipo.

«No he tenido tiempo de evaluar o pensar en mi futuro porque estoy abajo en la lista», dijo. “No quiero robarles el protagonismo ni nada a estos muchachos. Tienes que saborear lo que hicimos. Tienes que pensar en cómo podemos mejorar. Y luego evaluaré mi situación y mi vida”.

A pesar de la derrota, los Astros confían en que volverán a estar en la pelea la próxima temporada.

«Hay un pequeño margen de error cuando compites contra los mejores equipos del mundo», dijo el tercera base Alex Bregman. “No lo ejecutamos lo suficientemente bien. Fallamos muchas veces en este juego, por lo que te mantiene hambriento y vuelves por más. Enciende un fuego en ti para seguir mejorando”.

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